Histoire de l'Assemblée de la Polynésie française - 1- Le contexte international -

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Le contexte historique


Magellan

1- Le contexte international


A partir du XVe siècle, l’Europe tourne ses regards vers les terres lointaines et les océans inconnus.
La quête de l’or et des épices, l’essor économique, le temps du grand négoce, chers au XVIe siècle, l’aube de la révolution industrielle qui point à partir du XVIIe, pousseront les grandes nations à la conquête des mers. De l’ère héroïque des pionniers qui verra Christophe Colomb partir vers l’ouest, et Vasco de Gama vers l’est, à celle des voyages scientifiques des XVIIIe et XIXe siècles, il ne faudra pas moins de quatre cents ans pour que, lentement, le Pacifique livre ses secrets. De Magellan à Dumont d’Urville, la longue évolution des techniques, les multiples perfectionnements de la marine à voile, l’invention du chronomètre qui assurera la précision des longitudes, permettront d’établir enfin une cartographie digne de ce nom. Dès lors, des centaines de navires parcoureront des routes océaniennes définies, entre des archipels qui seront devenus des réalités géographiques. Après Quiros et Mendana, qui ne firent que l’entrevoir en 1595 et 1605, la Polynésie reçut en moins de trois années, de 1767 a 1769, ses premiers visiteurs d’importance : Wallis, Bougainville et Cook. Les canonnades du premier pouvaient faire craindre le pire car, si les nouveaux arrivants sont, avant tout, des explorateurs, leur passage s’accompagne de prises de possession qui, pour symboliques qu’elles soient, laissent augurer d’un avenir confus. Les préjugés, la méfiance, l’ignorance des langues, les malentendus, donneront naissance, de part et d’autre, à des interprétations hâtives et à des jugements sommaires. Avec Wallis, une longue période d’observation commence entre Polynésiens et Européens, période riche en circonstances imprévues, en retournements de situation, péripéties complexes, inséparables de ce bouleversement profond que représentent les premiers contacts d’une société isolée avec toute autre civilisation.

[Introduction au chapitre 1, Encyclopédie de la Polynésie, volume 6]


Carte de 1587

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